La Misión Seedbomb implica utilizar un avión bombardero cargado de Cápsulas de Semillas. Básicamente el proyecto consiste en esparcir semillas sobre terrenos áridos donde la vegetación natural ha desaparecido debido a la actividad del hombre como la deforestación, que supone de desertización del terreno. Cada cápsula contiene un suelo artificial cultivado con semllas que son lanzadas desde el aire en regiones seleccionadas.

La cápsula que contiene el abono plantado es de plástico biodegradable. Primero sirve como un pequeño invernadero donde la semilla crece protegida. A la vez la cápsula comienza a degradarse sin contaminar el entorno hasta desaparecer por completo, dejando que el crecimiento del cultivo siga su curso natural.

bombas-plantar-semillas

TEMA RELACIONADO:

Bolas de arcilla de Masanobu Fukuoka

Anatomía del corazón

febrero 1, 2009

Anatomia del corazón, válvulas y arterias coronarias.

Anatomía del corazón, válvulas y arterias coronarias.

La sección Cardiothoracic Imaging de la web de Facultad de Medicina de la Universidad de Yale contiene un vasta cantidad de información sobre medicina cardiotorácica, incluyendo decenas de imágenes, dibujos, animaciones y textos.

La mayoría de los contenidos son ininteligible para los profanos, pero hay algunos diagramas que ilustran las interioridades del corazón y su funcionamiento que merece la pena ver.

Los esquimales, los lapones, los habitantes de Groenlandia, e incluso las tribus del noreste de la India estaban familiarizados con esta luz misteriosa del cielo. Sus leyendas tomaban muchas formas y estaban asociadas con sus ideas de la vida en el otro mundo. Según una leyenda esquimal, la aurora boreal era un sendero estrecho, sinuoso y peligroso que conducía a las regiones celestiales y su luz se debía a la llegada de los nuevos espíritus.

Espectacular vídeo de National Geographic realizado con time-lapse ( secuancia continua de fotografías individuales ) sobre una noche en Noruega

FOTOGRAFIAS

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A medida que se expande la población humana, gérmenes patógenos antes desconocidos emergen de las regiones ecuatoriales en donde se originó la vida en la Tierra.
El Ébola, la SRAS, el SIDA la Malaria, la TBC todos estos fugitivos del laboratorio o armas biológicas de la naturaleza.

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“Asesinos microscópicos” es una serie de National Geografic que consta de 6 capítulos de algunas de las enfermedades más dolorosas que han azotado al hombre.

CAPITULO 1: EBOLA
El Ébola y el Marburg, dos virus que corroen el cuerpo desde el interior, asolan aldeas enteras en cuestión de semanas. ¿Qué sucede si el virus del Ébola consigue salir de la jungla y llega a los Estados Unidos transportado en el cuerpo de un soldado que vuelve a casa de licencia? Por medio de gráficos fascinantes, veremos el interior del torrente sanguíneo de esta persona, para mostrar cómo el virus perfora los capilares y causa estragos en el sistema inmunológico.

ebola

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CAPITULO 2: PANDEMIA DE GRIPE
El desarrollo de una enfermedad erróneamente considerada inofensiva, a través de la vida de una mujer común. Casi cien años después de la aterradora pandemia de gripe española de 1918-19 que causó más de 25 millones de víctimas alrededor del globo, los equipos de investigación aún tratan de comprender como pudo llegar este virus a tales magnitudes.

pandemia-de-gripe

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CAPITULO 3: LA MALARIA
La malaria, la peste negra. Virus que mataron a millones de personas y destruyeron civilizaciones. Hacia mediados del siglo veinte, se había logrado erradicar del mundo desarrollado a dos de los más peligrosos asesinos microscópicos… o eso se creía. En los cuerpos de dos víctimas -una modelo internacional y un artista sin techo- se encontraron dos de los virus más letales: el de la peste bubónica y el de la malaria. ¿Acaso estos arcaicos asesinos hallaron la manera de reaparecer en el presente?

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CAPITULO 4: TUBERCULOSIS
En la historia se la ha conocido como “tisis” o “hectiquez”; hoy en día la llamamos tuberculosis (TB). En muchos lugares del mundo, la tuberculosis es una afección del pasado o una enfermedad que sólo afecta a los pobres. Sin embargo, cada año dos millones de personas mueren de tuberculosis. Este invasor llegó a la ciudad de las estrellas de cine, los ricos y los famosos. Traycee, un ama de casa de Beverly Hills, se infectó con el virus pero aún no lo sabe.

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CAPITULO 5: VIRUS LETALES
Los nombres de numerosos virus detectados a lo largo de los años poseen ecos amenazadores: viruela, poliomielitis, hepatitis C, fiebre de dengue, SIDA, Ebola, Hanta. Mientras que algunos como los de la viruela y la poliomielitis son conocidos y han sido controlados, otros – SIDA, Ebola y Hanta – son aún objeto de intensas investigaciones.

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CAPITULO 6: SUPER GERMENES
Las bacterias son nuestros antepasados más distantes, con una historia de más de 3500 millones de años. ¡Increíble! En Australia los geólogos están intentando localizar, en fragmentos de roca, fósiles de estos distantes ancestros: las cianobacterias. Otros equipos trabajando en la Antártida han descubierto colonias de bacterias que prosperan a temperaturas de -68°C, en un ambiente parecido al de Marte.

cianobacterias

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Password: virus

Un equipo norteamericano construye un circuito electrónico que simula el comportamiento de aprendizaje de las amebas.

Cultivo en agar de Physarum polycephalum.

Cultivo en agar de Physarum polycephalum.

Las amebas son más inteligentes de lo que parecen. Un equipo norteamericano cree haber descubierto la razón. Además ha construido un circuito simple capaz de imitar la inteligencia de Physarum, un microorganismo unicelular.
La amebas son seres unicelulares eucariotas y por tanto no se espera mucha “inteligencia” por parte de ellas. Sin embargo, este humilde microorganismo ha demostrado en los últimos años que es capaz de comportarse de manera inteligente. El año pasado Liang Li y Edward Cox de Princeton University informaron que la ameba Dictyostelium es dos veces más proclive a torcer a la izquierda si la última vez lo hizo a la derecha y viceversa. Esto sugería que las células tendrían algún tipo de memoria rudimentaria.
Este año Toshiyuki Nakagaki de la Universidad de Saporo en Japón ganó de un premio Ig Nobel por su trabajo en inteligencia de las amebas al haber encontrado un efecto memoria en estos seres. Ya se sabía que estos seres se volvían más lentos en condiciones frías, pero el equipo de este investigador descubrió que la ameba se frenaba cuando anticipaba condiciones más frías, incluso cuando el cambio de temperatura se detenía. (Physical Review Letters, DOI: 10.1103/PhysRevLett.100.018101).
Massimiliano Di Ventra, Yuriy Pershin y Steven La Fontaine de la Universidad de California en San Diego, se preguntaron qué era el responsable de este comportamiento. En el pasado los biólogos habían sugerido la existencia de un oscilador natural dentro de las células que cambiaba de frecuencia en respuesta a los cambios ambientales, pero no se tenía la imagen global del fenómeno porque la respuesta de la ameba tenía una vida muy corta. Así por ejemplo, aunque Physarum “aprendía” a anticipar las condiciones frías en el experimento de Nakagaki, pronto se daba cuenta que éstas condiciones no se daban ya más y dejaba de anticiparlas.
En lugar de eso el equipo de Di Ventra piensa que hay un dispositivo intrínseco de almacenamiento de la memoria en las amebas. Este dispositivo, al igual que en cerebro humano, se puede reforzar y así almacenar recuerdos por un tiempo, pero si el recuerdo no es usado entonces gradualmente desaparece.
Creen haber identificado el dispositivo de memoria. El interior de la ameba contiene un coloide (partículas de sólido suspendidas en un líquido) dentro de un gel viscoso. El coloide fluye a través del gel como el agua lo hace en una esponja, creando una red de canales de baja viscosidad. Estos canales son reforzados gradualmente siempre y cuando la ameba continúe respondiendo a un ambiente estático, pero si el ambiente cambia los canales se rompen gradualmente y una nueva red aparece según la ameba se adapta. Por un tiempo corto la ameba retiene la memoria de las condiciones precedentes.
Estos investigadores se aprovecharon de la memorresistencia desarrollada este año para diseñar un circuito simple que modela este sistema de la ameba. El circuito contiene sólo cuatro elementos básicos: una resistencia, un condensador, un solenoide y una memorresistencia. Cambiando el potencial aplicado de pudieron simular el cambio de las condiciones de temperatura externa estudiado por Nakagaki. Al hacerlo así encontraron que el circuito podía “aprender” a predecir fluctuaciones de temperatura futuras.
“Parece que nuestro modelo describe bastante bien los experimentos sobre aprendizaje de amebas”, dice Di Ventra. Advierte que hay un gran salto entre la simple respuesta de una célula animal solitaria y las habilidades cognitivas de especies desarrolladas, pero añade que no hay duda que un conjunto combinado de modelos de circuitos simples tendrán un comportamiento más complejo. “Esto es de hecho lo que ahora estamos interesados en estudiar”, dice.
Pero otros no se dejan convencer de que el comportamiento de las amebas pueda ser explicado por un modelo basado en un circuito. “Bajo mi punto de vista la simulación no es una adecuada aproximación para semejante problema biológico profundo como es la inteligencia”, dice Guenter Albrecht-Buehler de Northwestern University Medical School en Chicago. “Necesitamos encontrar cómo es realizado en células vivas”. Señala que los modelos electrónicos pueden tener memoria genética simulada, pero esto no nos ayuda a entender cómo las células consiguen este truco particular. “Encontrar la doble hélice del ADN fue el logro que realmente importó”, dice.
Klaas Hellingwerf de la Universidad de Amsterdam en Holanda cuestiona la definición del comportamiento de la ameba que usa el equipo de Di Ventra. Dice tener dudas en llamar a esto “aprender” o “inteligencia”. Detectar y anticipar señales regulares no implica aprendizaje, explica. “Creo que aprendizaje implica más, por ejemplo, memoria asociativa”. Un ejemplo de memoria asociativa sería si las células aprendieran una respuesta a un estímulo y pudieran entonces usarla para enfrentarse a un estímulo nuevo pero similar al primero.

Este artículo es básicamente una traducción de una noticia aparecida en New Scientist.

Fuentes y referencias:

Neofronteras
Artículo en ArXiv.

Hongo productor de biodiésel

noviembre 7, 2008

Un hongo descubierto en árboles del bosque húmedo del norte de la Patagonia produce combustible diésel.

Microfotografia de Gliocladium roseum.

Este hongo representa potencialmente una nueva forma de obtener
biocombustibles y los científicos ya trabajan en una hipotética
fabricación del mismo.
Según Gary Strobel, profesor en Montana State University y descubridor de este hongo, Gliocladium roseum
es el único organismo conocido en producir esta combinación de
sustancias, puede hacerlo además a partir de celulosa por lo que podría
ser la mejor fuente de biodiésel hasta el momento.
Las sustancias producidas por este hongo consisten en hidrocarburos que
normalmente pueden encontrarse en el gasóleo, por ello al nuevo
combustible lo denominan “micodiésel”.
Gliocladium roseum vive dentro de las ramas de olmos (Eucryphia cordifolia)
de la Patagonia. Fue encontrado cuando expusieron tejidos de este árbol
a un antibiótico volátil que normalmente elimina casi cualquier otro
hongo. Sorprendentemente Gliocladium roseum prosperaba en
presencia de estos gases cuando los demás microorganismos desaparecían.
Este hongo también producía sus propios compuestos volátiles y cuando
se pusieron a analizarlos descubrieron sorprendidos que consistían en
toda una plétora de hidrocarburos. Estos investigadores creen que este
hongo produce todas estas sustancias para inhibir el crecimiento de
otros organismos que puedan ser potenciales competidores.
El antibiótico volátil utilizado en ese experimento fue otro
descubrimiento que este investigador realizó en el pasado gracias a
otro hongo que encontró en Honduras. Antibiótico que se está evaluando
en la actualidad como antibiótico que sirva para conservar la fruta.
Muchos microorganismos producen hidrocarburos, pero G. roseum
produce en forma de vapor montones de largas cadenas de hidrocarburos y
otros compuestos hasta sumar 55 diferentes. Entre ellos encontraron
octano, heptano, hexano, diversos alcoholes, ésteres… Al ser cultivado
en el laboratorio estos investigadores lograron obtener pues un
combustible muy similar al que ponemos en nuestros automóviles. La
ventaja es que este hongo puede utilizar directamente la celulosa,
además del azúcar, para producir este combustible. La celulosa
normalmente no es aprovechada para la producción de biocombustibles,
pero se trabaja mucho en este campo porque constituye un gran
porcentaje de los tejidos vegetales, especialmente en los desperdicios
agrícolas. Se estima que cerca de 430 millones de toneladas de
desperdicios vegetales, que van de restos agrícolas a aserrín
procedente de la manipulación de madera, se producen todos los años. Ya
se trabaja en varios métodos de procesado y tratamiento de la celulosa
a la hora de obtener biocombustibles (generalmente bioetanol) en los
que intervienen enzimas celulasas. Pero en este caso la producción de
biocombustible sería directa.
Aunque G. roseum produce
menos micodiésel cuando metaboliza celulosa que cuando metaboliza
azúcar, gracias a la ingeniería genética se podría aumentar el
rendimiento. De hecho los genes implicados en este proceso son tan
importantes como el propio hongo. No hay razón que no impida mejorar el
rendimiento aunque el hongo sea ineficiente.
Según Strobel este hongo cuestiona también nuestros conocimientos de
cómo se formaron los combustibles fósiles. Según la teoría actual el
petróleo se formaría a partir de los restos de plantas y animales
marinos expuestos a alta presión y temperatura durante millones de
años. Si este hongo produce micodiésel en el bosque, quizás también
hongos similares hayan contribuido a la creación de combustibles
fósiles en el pasado.
De momento ya se está trabajando en la secuenciación del genoma del
hongo y planeándose experimentos para ver la rentabilidad de obtener
biocombustibles de esta manera.

FUENTES:

Artículo original.


32 estrellas cercanas al sol

noviembre 4, 2008

32-estrellas-mas-cerca-al-sol

32 Nearby Stars es una representación espacial de 32 estrellas cercanas al Sol, situadas a no más de 14 años luz del Sistema Solar –cada recuadro representa un año luz. Con el ratón se puede rotar el plano, también colocándolo sobre cada estrella se muestra información acerca de ésta.

Otra versión estática en la que se inspira 32 Nearby Stars es Nearby Stars en Wikipedia

En el mismo sitio, la Constelación de Leo representada de una forma gráfica similar.

Algo más sobre el Tiktaalik

noviembre 4, 2008

Un nuevo estudio sobre Tiktaalik nos recuerda que la transición gradual de la vida acuática a la terrestre requiere de algo más que la evolución de nuevos miembros.

La típica defensa que los creacionistas usan en contra de la teoría evolutiva es que no hay ejemplos fósiles de animales que sean una transición entre unas especies y otras. Esto es fácilmente justificable si tenemos en cuenta que el registro fósil es incompleto y que cuando miramos en una escala de millones de años es difícil atinar justo con el momento y encontrar un animal de transición. Pero es que además esa acusación es falsa. Hay multitud de ejemplos de fósiles que son animales de transición o contienen características anatómicas de transición.
Uno de los ejemplos más bellos lo representan los animales de cuatro patas que colonizaron la tierra firme por primera vez. A lo largo de los años se ha encontrado toda una secuencia de animales que representan “eslabones perdidos” entre los “peces” y los tetrápodos.
En esta web ya cubrimos la noticia sobre uno de estos fósiles, el caso de Tiktaalik roseae y sus protomiembros. Ahora estos mismos restos proporcionan más información.
Los fósiles de 375 millones de años fueron hallados en 2004 en Ellesmere Island (Canada) a unos 1000 km del circulo polar ártico en lo que antes fue un pantano subtropical. Gracias a estos fósiles exquisitamente conservados se puede ver cómo los huesos que formaban las aletas de los peces pulmonados se transformaron en los huesos que forman las muñecas y manos de los tetrápodos. Esos protomiembros a medio camino entre dos anatomías permitieron ya a esos seres reptar o “andar” en aguas someras. Estos fósiles permiten, por tanto, ver los pasos individuales e intermedios que posibilitaron la colonización de tierra firme por parte de los vertebrados y resuelve la cronología de esta compleja transición.
Recordemos aquí que en aquellos tiempos del Devónico diversas criaturas querían conquistar tierra firme, nosotros descendemos de aquellos que tenían 5 protodedos en cada miembro. De hecho, todos los tetrápodos descienden de ellos y de este modo los dinosaurios, los antepasados de los caballos o un gato tienen o tenían cinco dedos (en algunas especies algunos dedos se han ido perdiendo con el tiempo). Pero había otras criaturas que tenían 6, 7 e incluso 8. Si los que tenían 8 dedos hubieran ganado esa carrera por la conquista de tierra firme ahora probablemente contaríamos en hexadecimal en lugar de en decimal.
Pero no sólo se necesitaban patas para conquistar la tierra, se necesitaron muchas otras adaptaciones al hostil ambiente que representaba todo aquello que estaba fuera del agua; un mundo tentador, sin duda, pero difícil de conquistar.
Ahora los análisis posteriores de los huesos fósiles de Tiktaalik roseae nos dicen más cosas gracias a que se ha conseguido limpiar de roca el cráneo fósil. El nuevo estudio nos recuerda que la transición gradual de la vida acuática a la terrestre requiere de algo más que la evolución de nuevos miembros. Este animal no solamente tenía ya protomiembros, sino que además ya tenía un protocuello móvil. Por tanto, algunas adaptaciones craneales que se creían asociadas a los animales terrestres fueron primero adaptaciones a la vida en aguas someras.

Foto

Tiktaalik roseae (centro) sería un estadio intermedio entre el de pez Eusthenopteron (abajo) y un “tetrápodo” (arriba).

En el caso de encontrar un pez inteligente que pudiera contestar sí o no a nuestras preguntas le sería más fácil decir que no que asentir con un movimiento de cabeza. En algún momento de ese pasado remoto aquellos antepasados nuestros del Devónico evolucionaron para tener una cuello más móvil y articulado que el de los peces. Además los huesos que cubren sus branquias hacen creer a los investigadores que estos animales ya respiraban aire.
Neil Shubin y su equipo de University of Chicago han conseguido revelar más estructuras que delatan a este fósil como un estadio intermedio entre los peces como el Eusthenopteron y los tetrápodos. Según ellos durante esta transición la cabeza del animal terminó estando más sólidamente construida y al mismo tiempo siendo más articulada respecto al resto del cuerpo. Esta capacidad de un cuello más complejo representaba una ventaja obvia para un depredador que vivía en aguas someras.
Además, encontraron un hueso del cráneo que los peces usan para coordinar la mandíbula a la hora de alimentarse o respirar con las branquias y que en este caso se había encogido debido a su menor importancia. Esto se debía a una pérdida de función en el proceso de respiración branquial y a su remodelación para su nueva función en el proceso de audición, ya que este hueso terminaría siendo una parte del oído medio en los animales de tierra firme.
Los fósiles son propiedad de las gentes de los territorios Nunavut y serán devueltos a Canadá después de su estudio.
Ahora, cuente hasta diez, puede usar sus dedos si lo desea, y asintiendo con la cabeza diga que la evolución existe; puede que alguien le escuche gracias a los huesecillos del oído medio.

Fuente: Artículo original (resumen).

Solar System Visualizer

noviembre 2, 2008

Con este Solar System Visualizer [Flash] puedes ver a nuestro sistema solar moviendose de forma rápida y amena o utilizar el menú para saltar a otros planetas, o también puedes hacer una excursion por las lunas de jupiter o saturno o visitar algunos sistemas extrasolares .

Nota: Plutón aparece como planeta junto a los demás, aunque sabemos que fue degradado hacer un par de años a la categoría de planeta enano.

  1. No es su masa, es su tamaño lo que los hace poderosos
  2. No son infinitamente pequeños
  3. Son esferas. Y no tienen forma de túnel o embudo
  4. Los agujeros negros giran sobre sí mismos
  5. Cerca de un agujero negro, suceden cosas realmente extrañas
  6. Al aproximarse a un agujero negro, uno moría de formas realmente divertidas, extrañas y horribles a la vez
  7. Los agujeros negros no siempre son oscuros
  8. En ocasiones no son peligrosos
  9. Pueden llegar a ser realmente grandes
  10. aunque también pueden tener una densidad muy baja

Teoría del color

octubre 30, 2008

Si bien en Lima no abundan arboles de estación como en otros Hemiferios todavia recuerdo al arból de higo que cuidaba la entrada de mi casa y sus constantes cambios de humor

Días más breves, noches más frías y un sol amplio son quizá el detonador para el cambio de coloración.

El otoño pasado en Nueva Inglaterra fue cálido y seco. Los fanáticos de los follajes aseguraron que la paleta otoñal era monótona. Su conclusión: el cambio climático está matando los colores del otoño. Los científicos no están tan seguros. Comparar la intensidad del color de un año al siguiente “es muy difícil”, opina el ecologista John O’Keefe de Harvard Forest, en Massachusetts. Incluso aún se debate qué es lo que motiva las variaciones de coloración. “Tenemos ideas nuevas, pero gran parte sigue siendo un misterio”, dice el botánico David Lee, de National Tropical Botanical Garden. El pronóstico para este año es un enigma. Algo es seguro: las condiciones atmosféricas siempre desempeñan un papel importante. Una sequía puede provocar que las hojas se vuelvan marrones y se desprendan temprano y los días nublados retrasar la creación de pigmento rojo.

VERDE: La sombra de la clorofila química permite a las hojas transformar el CO2 en azúcares. AMARILLO: Suele esconderse bajo el verde, y queda desenmascarado cuando la clorofila se descompone en las hojas viejas. ANARANJADO: Si los pigmentos rojos de reciente producción no son dominantes, se mezclan con el amarillo que acaba de revelarse. ROJO: ¿Por qué las hojas viejas gastan energía en producir este tono? Tal vez para repeler a los insectos ponedores de huevos, o para proteger los nutrientes del daño solar, de modo que el árbol pueda recuperarlos.

En tonos cálidos, amarillos y naranjas, aparecen las zonas en las que ha habido calentamiento. Destaca especialmente la zona del Artico al norte de Siberia. En tonos fríos, azules, aparecen las zonas de enfriamiento. Destaca especialmente Alaska. Por lo demás, se notan pocos cambios. Y el CO2, por supuesto, ha seguido subiendo por igual en todas partes.

Fuente: CO2

Según unos investigadores parte del ADN de los mamíferos parece que se hubiera adquirido por transferencia horizontal. Si este descubrimiento se confirmara cambiaría la comprensión que tenemos sobre la evolución.

Campylobacter

Campylobacter

Normalmente adquirimos nuestros genes verticalmente, es decir de nuestros padres, éstos de sus padres y así sucesivamente. Las bacterias por otro lado pueden transferirse genes horizontalmente del tal modo que ciertas cantidades de material genético pasan de una bacteria a otra entre individuos no emparentados.
Ahora biólogos de la Universidad de Texas en Arlington dicen haber encontrado algo sorprendente: transferencia horizontal en mamíferos y anfibios. Cédric Feschotte, líder del estudio, dice que los responsables de esta transferencia horizontal serían transposones que habrían saltado entre distintas especies gracias a los virus. Estos transposones habrían sido luego asimilados en nuestros cromosomas, asegurándose así su paso a las siguientes generaciones.
Según él que parte del ADN de los mamíferos no provenga de alguna especie ancestral es una idea muy interesante.
De los 26 genomas estudiados el equipo de investigadores encontró secuencias de ADN de casi idéntica longitud, y conocidas como transposones hAT, en siete especies separadas hasta en 340 millones de años evolutivos. Entre esas siete especies se encuentra un erizo, el oposum americano y una rana.
El hecho de que se hayan encontrado estas secuencias en el gálago (un primate perteneciente a la familia de los loris) y en los erizos terrestres pero no en los elefantes sugiere que está ocurriendo algo más exótico que la herencia ordinaria.
Sin embargo, puede que algunas especies hayan perdido algunos de estos transposones en el curso de la evolución y se tenga ahora esa apariencia “parcheada” sobre el árbol filogenético respecto a estas secuencias y que la transferencia horizontal no sea tal. Paara dilucidar este problema estudiaron la posición del transposón hAt. Si hubiese sido heredado verticalmente se encontraría en la misma posición respecto a otros genes en cada especie, pero si hubiese sido transferido horizontalmente no sería el caso. Según lo observado se trataría de transferencia horizontal.
Una vez en el genoma este transposón se ha reproducido dramáticamente produciendo 99.000 copias de sí mismo y contribuyendo a un buen porcentaje del ADN total. Feschotte especula que esto debe de haber tenido un gran efecto sobre el desarrollo evolutivo.
Este científico espera más informes sobre transferencia horizontal de genes y que esto haga cambiar el paradigma genético. La transferencia horizontal de genes sería, por tanto, más frecuente de lo pensado anteriormente, cuando se creía que sólo se daba raras ocasiones.
Estos científicos creen que la invasión del transposón hAT ocurrió hace 30 millones de años y que se propagó al menos a dos continentes. Sería como una pandemia que infectara especies que no estarían ni genéticamente ni geográficamente cerca. Esto coincide con el momento en el que se produjo una extinción masiva de mamíferos que normalmente se asocia al cambio climático, pero según Feschotte no sería descabellado pensar que esta “invasión genética” hubiese contribuido a la extinción.
Aunque este transposón en concreto no está presente en el genoma humano, un 45% de nuestro material genético tiene un origen transposónico.
Si todo esto se confirma será la primera vez que se informa de transferencia genética horizontal entre genomas de mamíferos y la primera vez que se mostrase su simultaneidad entre especies no relacionadas en diferentes lugares del pasado.
Feschotte cree que la fuente de estos transposones estaría constituida por los murciélagos. Estos animales suelen ser un importante reservorio de toda clase de virus (como el de la rabia, el ébola, SARS, etc.) que suelen difundir por todas partes. La puerta a nuevas invasiones de transposones estaría por tanto todavía abierta.
Greg Hurst de University of Liverpool dice que este mecanismo puede ser evolutivamente significativo porque los nuevos elementos genéticos tienden a ser más activos en el genoma que otros que la maquinaria genética ha evolucionado para contener. Las consecuencias de este tipo de invasión serían fatales en general, pero algunas veces proporcionaría alguna ventaja. Según Hurst en este caso la evolución tomaría el carril rápido.

Fuente: Artículo original (resumen).

Soñar en blanco y negro

octubre 26, 2008

La gente que tiene más de 55 años tiene una mayor tendencia a soñar en blanco y negro, lo cual les sucede aproximadamente el 25 por ciento de las veces. Al parecer es debido a que en su juventud estuvieron expuestos principalmente a televisión y cine en ese formato: secuencias emocionales y de naturaleza interesante, que el cerebro tiende a copiar, recordar y reinterpretar tal y como las vió.

Fuente: Black and white TV generation have monochrome dreams

Racionalidad autista

octubre 22, 2008

Las personas con algún desorden perteneciente al espectro
autista son menos propensas a tomar decisiones irracionales y menos
dispuestas a dejarse influir por sus instintos más básicos. Esto
reforzaría la idea de que el autismo estaría relacionado con un estado
emocional alterado.

La toma de decisiones es un proceso complejo en el que toma parte tanto
la intuición como el análisis racional. El pensamiento racional es
lento, mientras que la intuición es mucho más rápida. Sin embargo, esta
última es menos fiable, basándose en la heurística y en el instinto.
En estudios previos se observó que la respuesta a un problema dependía
del “efecto marco”. De este modo si a un paciente se le comunicaba que
tenía un 80% de posibilidades de salir bien de una operación tendería a
dar más fácilmente su consentimiento que si se le decía que tenía un
20% de posibilidades de no salir, pese a que estadísticamente es
exactamente la misma cosa.
Ray Dolan y su grupo de University College London han usado este efecto
para estudiar personas con diversos trastornos del espectro autista
(ASD). Según la National Autistic Society este tipo de desórdenes
afectan a una de cada cien personas en el Reino Unido. Estas dolencias
van desde condiciones leves, como el síndrome de Asperger, a
condiciones altamente incapacitantes, como el síndrome de Rett. Los
síntomas varían ampliamente en severidad e incluyen problemas de
lenguaje, interacción social pobre y pautas de comportamiento y
pensamiento rígidas.
Los participantes en el estudio tuvieron que realizar diversas tareas
en las que tenían que decidir o no apostar una determinada suma de
dinero. Así por ejemplo, se les daban 50 libras y dos opciones. En la
opción A se podían quedar con 20 libras de esas 50 y perder el resto.
En la opción B podían apostar ese dinero con una probabilidad del 40%
de conseguir esas mismas 50 libras y un 60% de perderlo todo. A esta
versión se la denominó “marco de ganancia”. Obsérvese que jugando
reiteradamente con la opción B la ganancia promedio a largo plazo es
también de 20 libras.
Otras veces se les presentaba un “marco de pérdida” bajo exactamente
las mismas condiciones pero en el cual para la opción A se les decía
que perdían 30 libras de las 50.
A pesar de que la opción A es esencialmente la misma en ambos marcos de
juego, los investigadores encontraron que los individuos de control que
no tenían ningún tipo de trastorno autista eran más proclives a apostar
en el marco de pérdida que en el de ganancia. En los individuos con
algún ASD la diferencia era mucho menor. Esto sugiere que los
individuos de este último grupo son menos susceptibles al efecto marco,
es decir, se guían menos por las emociones en elecciones irracionales.
Según Neil Harrison las personas con autismo tienden a ser más
consistentes de sus patrones de elección y quizás su mayor atención por
el detalle les ayude a evitar ser dominados por las emociones. Según
Benedetto De Martino, aunque esta atención por el detalle y esta
reducción de la influencia emocional es beneficiosa en la toma de
decisiones, algunas veces suponen una carga en la vida cotidiana.
Durante las interacciones sociales mucha información debe de ser
procesada simultáneamente, siendo una tarea complicada de computar por
el cerebro. Para resolver este complejo problema utilizamos
simplificaciones heurísticas (intuición) en lugar de un profundo
razonamiento lógico. Sin embargo, el precio a pagar por esta habilidad
es que algunas veces la información contextual irrelevante nos lleva a
tomar decisiones inconsistentes o ilógicas.
Puede que la menor dependencia en la intuición de los autistas esté por
debajo de sus dificultades en las situaciones sociales, pero además les
permite evitar información emocional potencialmente irrelevante y
produzca que tengan elecciones más consistentes.
El estudio apoya las investigaciones previas que sugerían que la
diferencia clave en la gente con algún tipo de ASD a la hora de tomar
decisiones podría residir en la amígdala, una región cerebral crítica
relacionada con el procesamiento de las emociones. En 2006 un estudio
publicado en Science por De Martino y sus colaboradores mostraba que la
toma de decisiones estaba relacionada con la actividad en la amígdala.
Se ha podido comprobar que las amígdalas de personas con algún ASD
difieren respecto a las del resto de las personas en su densidad
neuronal, aunque no en su tamaño.
Harrison cree que su investigación puede jugar un papel importante a la
hora de resaltar la fortaleza de personas con ASD. Según él su estudio
muestra una fortaleza positiva en gente con autismo, y que una
concentración en las habilidades, así como en las discapacidades de la
gente con autismo nos permitirá tener una mejor comprensión de este
tipo de condiciones mientras que se les proporciona una asistencia que
les permita tener vidas más ricas y plenas.

Fuentes: Noticia en Wellcome Trust.

Unos Brazos artificiales

octubre 21, 2008

La característica principal del brazo es que utiliza músculos artificiales pero fabricados en un compuesto flexible reforzado. Al introducirse aire comprimido en alguno de los 30 músculos artificiales éstos se expanden y acortan, produciendo el movimiento de forma similar a los de un brazo humano. Otros tubos más pequeños llevan aire a las articulaciones menores de los dedos.

A diferencia del brazo humano no es necesario suministrar energía a los músculos artificiales para mantenerlo contraído (permanece lleno de aire a presión), de modo que el brazo puede mantener su posición, incluso cargado de peso, indefinidamente.

El telescopio espacial COROT ha descubierto un planeta extrasolar cuya naturaleza es bastante extraña.

COROT-exo-3b tiene el tamaño de Júpiter, pero una masa 20 veces la de éste. Su periodo orbital, alrededor de una estrella similar al Sol, es de 4 días y 6 horas. COROT-exo-3b sería el exoplaneta más denso conocido hasta la fecha, con una densidad dos veces la del plomo. Es tan extraño que todavía están debatiendo si se trata de un planeta o de una estrella fallida.
COROT es un telescopio que encuentra exoplanetas por el método de la ocultación. Si un planeta pasa por delante de una estrella la eclipsa un poco y se puede detectar el planeta indirectamente midiendo la disminución del brillo de la estrella. Lo bueno de esta técnica es que además de medir la masa y los parámetros orbitales permite, a diferencia de otras técnicas, saber el tamaño del planeta (y por tanto su densidad).
Magali Deleuil, líder del equipo que ha descubierto este planeta, dice que este planeta es único.
Aunque se conocen otros casos de planetas que orbitan con periodos menores a los diez días alrededor de su estrella, sus masas son de unas 12 masas la de Júpiter. También se han encontrado estrellas con masas 70 veces la masa de Júpiter. Entre medias no se había encontrado ningún caso hasta el momento. COROT-exo-3b ha sido toda una sorpresa. Este planeta sería algo situado entre las características de un planeta y las de una enana marrón.
Una enana marrón es un objeto subestelar con una masa tal que, a diferencia de las estrellas corrientes, no le permite mantener reacciones de fusión de hidrógeno de manera sostenida. Las enanas marrones se sitúan entre los planetas gigantes gaseosos y las estrellas. Se encasillan dentro de las clases espectrales L y T. El límite de masa superior para uno de estos objetos se estima en unas 75 u 80 masas como la de Júpiter. Sobre el límite inferior hay cierta polémica entre los expertos. No obstante los objetos con masas iguales o superior a 13 masas como la Júpiter pueden mantener ya reacciones de fusión de deuterio en algún punto de su evolución.
Para poder distinguir enanas marrones de estrellas corrientes se recurre a pruebas espectrales. Entre otros test se busca litio o metano, elemento y compuesto que no están presentes en estrellas de baja masa y sí en enanas marrones. Asimismo hay otros tipos de pruebas espectrales para distinguir las enanas marrones de planetas gigantes.
Este objeto recientemente descubierto no caería claramente dentro de la categoría de planeta ni dentro de la categoría de enana marrón, aunque desplegaría alguna características estelares. Estaría a medio camino entre dos “mundos”.
Francois Bouchy, miembro del equipo, dice que este cuerpo sería un miembro de una nueva familia de planetas masivos que orbitarían alrededor de estrellas similares al Sol. Dice que han empezado a pensar que cuanto más masiva es la estrella, más masivos pueden ser los planetas que la orbitan.
El descubrimiento de este objeto ha sido confirmado por telescopios terrestres y se publica en la revista Astronomy and Astrophysics.
Este y otros descubrimientos astronómicos nos sugieren, una vez más, que la Naturaleza muestra un continuo de objetos y que somos nosotros los que nos empeñamos en clasificarlos dentro de ciertas categorías.

Fuente: Nota de prensa de la ESA.

Por el hecho de ser sonreido por una mujer, un hombre es más atractivo al resto de las mujeres. En este caso el hombre de la izquierda recibe más puntos por parte de las mujeres que ven esta foto que el de la derecha, pese a que los dos fueron precalificados igual por un grupo distinto de mujeres.

Por el hecho de ser sonreído por una mujer, un hombre es más atractivo al resto de las mujeres. En este caso el hombre de la izquierda recibe más puntos por parte de las mujeres que ven esta foto que el de la derecha, pese a que los dos fueron precalificados igual por un grupo distinto de mujeres.

Un fenómeno aerodinámico conocido por sus poderes destructivos y llamado aeroelasticidad “flutter” ha inspirado a un ingeniero para desarrollar un nuevo tipo de dispositivo capaz de generar electricidad a partir del viento. Su creador, Shawn Frayne, se inspiró en el colapso sufrido por el Puente Tacoma, en Washington, en 1940 a causa del fuerte viento. Esta tecnología se aleja totalmente de las turbinas que han prevalecido en el último siglo para sacar energía del viento. Según su creador, la gran ventaja de este dispositivo es que es fácil y barato de fabricar.

Aprende a leer el cielo

octubre 15, 2008

APRENDE A LEER EL CIELO EN TAN SOLO QUINCE MINUTOS

Los tardígrados se suman a la lista de pequeños seres que pueden sobrevivir sin protección a las duras condiciones del espacio exterior.

Foto por microscopia electrónica de barrido de un ejemplar de Echiniscus madonnae.

Foto por microscopia electrónica de barrido de un ejemplar de Echiniscus madonnae.

Hace un tiempo publicamos en esta web los experimentos que se hicieron en el pasado sobre supervivencia de los seres humanos y otros animales al vacío espacial. Sorprendentemente los chimpancés podía sobrevivir durante 3 minutos y medio al vacío si que les quedaran secuelas. Este riesgo se ha puesto de moda estos días después de que la NASA dijera que la próxima misión de reparación del telescopio espacial Hubble es arriesga debido a que existe una posibilidad entre 185 de que un trozo de basura espacial impacte sobre uno de los astronautas. Un agujero en el traje lo despresurizaría y el astronauta podría morir.
Pero, ¿cual es el límite absoluto de supervivencia al vacío espacial? No se trata sólo de sobrevivir a la ausencia de presión atmosférica, sino que además sobrevivir a la baja temperatura y a la radiación. Hace años se comprobó que para seres unicelulares la supervivencia podía ser muy alta. Así por ejemplo la bacteria Deinococcus radiodurans puede resistir muy bien la radiación. Para seres pluricelulares se comprobó en el pasado que los rotíferos, nematodos, algunas larvas de insectos y algunos crustáceos pueden sobrevivir a algunas de las condiciones espaciales sin protección. Ahora se ha probado que otros seres pluricelulares también pueden añadirse a la lista.
Los tardígrados (también llamados osos de agua) son un filo de pequeños invertebrados con un tamaño de 0,1 a 1,5 mm que habitan en lugares húmedos. Se conocen más de 750 especies de tardígrados y son especialmente abundantes en la película de humedad que recubre musgos y helechos. Estos seres de ocho patas están extendidos por todo el mundo, desde las cumbres del Himalaya a las profundidades oceánicas, y desde las regiones polares a las ecuatoriales.
Estos invertebrados pueden sobrevivir en ambientes extremos y las pruebas de laboratorio así lo atestiguaban. Son capaces de sobrevivir incluso a temperatura cercanas al punto de ebullición del agua. Aunque no se sabe exactamente por qué estos seres son capaces de resistir tanto. Por eso se pensó en hacer una prueba de supervivencia con un grupo de tardígrados en el vacío espacial. Se expuso a unos grupos de estos seres a diversas condiciones espaciales en una órbita baja durante 10 días seguidos. Se pretendía contabilizar cuántos de estos seres sobrevivía a la experiencia. La idea era saber cómo conseguían resistir y usar esta información para eventualmente proteger a los astronautas en misiones de larga duración.
K. Ingemar Jönsson de la Universidad Kristianstad (Suecia) y sus colaboradores desecaron unos pocos cientos de ejemplares de tardígrados de dos especies distintas (Richtersius coronifer y Milnesium tardigradum) así como algunos huevos y los enviaron al espacio en la misión de la ESA Foton M3 a bordo de una sonda rusa no tripulada en septiembre de 2007. Dividieron cada conjunto en varios subgrupos. A unos se les dio protección frente a la radiación ultravioleta solar de tipo A, B o C y al resto no. Ambos fueron sometidos al vacío (casi perfecto) espacial. La misión se realizó a 258 km de la superficie terrestre, altura a la cual la cantidad de radiación UV que se recibe es 1000 veces la recibida en en el suelo. En tierra quedó un grupo de control para poder hacer la comparación estadística necesaria posterior.
Al final de la misión recuperaron a los pequeños “astronautas” y los rehidrataron. Los individuos que fueron protegidos sólo de la radiación UV revivieron muy bien al viaje, llevando una vida posterior normal. Sin embargo, los que fueron sometidos además a la radiación no lo llevaron tan bien. Aunque resucitaron y se reprodujeron bien, el porcentaje de los que sobrevivieron después de unos pocos días fue de un 10% o 15% para los sometidos a UV-A y UV-B, cayendo a cero para los sometidos a UV-A, UV-B y UV-C. Sin embargo, la descendencia a la que dieron lugar fue normal. Ninguno de los huevos que fueron expuestos a la radiación fue viable. Hasta ahora sólo para algunos líquenes y bacterias se había comprobado que podían sobrevivir simultáneamente al vacío a la radiación.
No se sabe muy bien cómo logran los tardígrados esta supervivencia. Algunos especialistas especulan que estos invertebrados podrían haber desarrollado algún mecanismo de reparación de ADN o que la cutícula que les recubre les proteje de la radiación de alguna manera.
Jönsson especula que quizás puedan sobrevivir años a las condiciones espaciales si se les protege de la luz solar. Sin embargo la eyección en rocas y su supervivencia a la reentrada en otro planeta (hipótesis de panspermia) es algo que permanece sin contestar. En todo caso necesitan de unas condiciones benignas para poder reproducirse. Según Jönsson es importante comprender cómo los organismos, incluidos los humanos, pueden ser protegidos de las condiciones del espacio.
Aunque es fácil proteger el interior de una cápsula espacial a los rayos ultravioletas no es fácil hacerlo frente a otro tipo de radiaciones ionizantes que causan mutaciones en el ADN como los rayos X, gamma y las partículas cargadas (principalmente protones a alta velocidad).
Uno de los grandes problemas de un viaje a Marte es la supervivencia de los astronautas a la radiación. Aunque en la estación espacial pueden permanecer muchos meses sin demasiados problemas no lo podrían hacer en una nave espacial de camino a Marte con la actual tecnología. La estación espacial está en una órbita baja y disfruta de la protección de la magnetosfera terrestre frente a las partículas cargadas del viento solar. Una nave a Marte (o hacia cualquier otro destino lejano) estaría desprotegida frente a esta y otras radiaciones, sobre todo de la terrible radiación de todo tipo emanada durante las tormentas solares.
En todo caso dan unas ganas terribles de ir al bosque más cercano a la búsqueda de estos seres de ocho patas tan fascinantes.

FUENTE: Current Biology

A pesar de soportar una presión equivalente al peso de 1.600 elefantes, los peces nadan en grupos y se pelean por la comida l Los expertos esperaban encontrar criaturas solitarias y menos activas

Un equipo de científicos británicos y japoneses acaba de filmar criaturas vivas a 7.700 metros bajo la superficie del Océano Pacífico, una profundidad nunca alcanzada hasta ahora por las cámaras y en la que los científicos no esperaban encontrar semejante bullicio de vida.

En las imágenes, tomadas en la fosa del Japón mediante cámaras sumergibles capaces de resistir la enorme presión, se puede observar un grupo de Pseudoliparis amblystomopsis peleándose por un poco de comida, un pez que nunca había sido visto con vida.

“Hay muchos más peces de lo que podíamos haber imaginado a esta profundidad”, asegura el doctor Alan Jamieson, de la Universidad de Aberdeen. A pesar de la oscuridad y de la presión, se amontonan e interactúan en una actitud mucho más sociable que la observada en las criaturas abisales.

“Esperábamos que estos seres fueran solitarios y apenas se movieran”, asegura el profesor Monty Priede, del equipo británico. “Pero las imágenes muestran grupos socialmente activos, posiblemente familias, que se alimentan de pequeños crustáceos y que viven tranquilamente en uno de los lugares más extremos de la Tierra”.

“La zona de la muerte”

Este tipo de peces, denominados peces caracol (de la familia de los Liparidae), miden alrededor de 30 cm y viven únicamente por debajo de los 6.000 metros de profundidad, una zona con temperaturas muy bajas y en la que no penetra ni un rayo de luz.

La zona hadopelágica  o Hadal (término que remite al Hades griego y que podría traducirse como “lugar de la muerte”) incluye las aguas y fondos marinos por debajo de la zona abisal. La presión que ejerce el agua a esta profundidad supera las 700 atmósferas y alcanza valores equivalentes al peso de 1.600 elefantes sobre el techo de un coche.

Para llegar hasta su objetivo, las cámaras sumergibles tardaron cinco horas en recorrer los casi 8 kilómetros de profundidad y permanecieron durante dos días en el fondo.

Los científicos del proyecto HADEEP, creado por las universidades de Aberdeen y Tokio, estudian desde el año 2007 los seres que sobreviven en condiciones tan extremas de ausencia de luz y escasez de alimentos. Ahora están convencidos de que hay más vida mucho más abajo.

Los niños de 8 años aprenden de una manera completamente distinta a los adultos. Un niño de esa edad aprenderá de la retrolimentación positiva en lugar de hacerlo de los errores.

Los humanos aprendemos de nuestros errores. Como adultos sabemos que si realizamos mal nuestras tareas se nos impondrá un correctivo. Incluso si nos portamos realmente mal el castigo puede ser elevado y daremos con nuestros huesos en la cárcel. También queremos pensar que si las realizamos bien seremos recompensados de alguna manera. Quizás este sistema meritocrático es el que ha permitido al sistema capitalista progresar o deshumanizarse, no lo sabemos. Pero, ¿cómo funciona este tipo de retroalimentación positiva o negativa a nivel cerebral? ¿Funciona igual en los niños?
Según un estudio reciente los niños de 8 años aprenden de una manera completamente distinta a los adultos. Un niño de esa edad aprenderá de la retrolimentación positiva. Así, si reforzamos un buen comportamiento de un niño de esa edad con un “bien hecho” el niño aprenderá de la experiencia. Sin embargo, no aprenderá de la retroalimentación negativa. De este modo regañarlo será menos efectivo que en el primer caso de reforzamiento positivo.
Los niños de 12 años operan mejor al contrario y un reforzamiento negativo sí funciona mejor en su caso. Para los adultos es igual a estos últimos, pero de una manera más eficiente.
Eveline Crone y sus colaboradores de la Universidad de Leiden han demostrado que esta transición de aprender de los aciertos a aprender de los errores se ve en la actividad cerebral, especialmente en las regiones de control cognitivo del córtex cerebral.
Para ello emplearon un sistema de resonancia magnética nuclear funcional y tres grupos de voluntarios compuestos por niños de 8 y 9 años, niños de 11 y 12 años y adultos de 18 a 25 años.
Para realizar los experimentos los científicos implicados asignaron a todos los voluntarios una serie de tareas a realizar con un ordenador mientras observaban su actividad cerebral. Las tareas requerían que descubriesen las reglas de un juego. Si lo hacían correctamente aparecía una señal en la pantalla comunicándoselo, en caso contrario aparecía una cruz.
Pudieron comprobar que en niños de 8 ó 9 años ciertas regiones de control cognitivo del córtex reaccionaban fuertemente al refuerzo positivo, pero no respondían en absoluto a la retroalimentación negativa. En niños de 12 ó 13 años y en adultos se daba el caso contrario: sus centros de control cognitivos son más fuertemente activados por los refuerzos negativos y mucho menos por los positivos.
Crone se sorprendió de los resultados. Esperaba que la actividad cerebral fuera la misma para todas las edades, aunque quizás las respuestas tuvieran diferente intensidad. Los niños están aprendiendo todo el tiempo, por tanto, esta información nueva podría ser interesante para aquellos que educan a los niños para adaptar sus métodos de educación en función de la edad.
Según Cron los niños de 8 años aprenden de manera eficiente, pero lo hacen de una manera diferente a como lo hacen los de más edad.
Según la literatura existente sobre Pedagogía parece que los niños responden mejor al premio que al castigo, y este nuevo resultado sería coherente con ello. Según Cron la razón residiría en que la información relativa a qué se ha hecho mal sería más complicada de procesar que la contraria. Aprender de los errores es más complejo que seguir por el mismo camino.
Quizás la diferencia en el aprendizaje entre niños de 8 años y los de 12 se deba a la experiencia o una combinación entre experiencia y maduración cerebral, aunque todavía no se sabe la respuesta.
Hay una región cerebral que responde fuertemente al refuerzo positivo: el ganglio basal, justo fuera del córtex cerebral. La actividad de esta área del cerebro no cambia, permaneciendo con el mismo nivel de actividad para los tres grupos estudiados.

Fuente: Universidad Leiden


Aquí se analiza cómo podría realizarse un mapa a escala de todo el Universo visible, de manera que -al igual que ocurre con los mapas terrestres- preserve a pequeña escala las formas, mostrando a la vez todo el rango de distancias astronómicas (desde el espacio local, cercano a la Tierra, hasta los objetos situados a escala cosmológica como los quasars)

La disparidad de distancias la solventan mediante el empleo de una escala logarítmica, gracias a la cual se pueden representar en el mismo mapa objetos situados desde unos pocos miles de kilómetros de la Tierra hasta a gigaparsecs de distancia (o miles de millones de años en el pasado)


Fue grabado en los años 50 por el profesor David Rogers en la Universidad de Vanderbilt. Muestra un neutrófilo o micrófago moviéndose entre los glóbulos rojos de una muestra de sangre, a la caza y captura de un Staphylococcus aureus -un microorganismo patógeno presente en la piel, fosas nasales y garganta de las personas, añadido a la muestra.

Ver planetas interesantes orbitando alrededor de otras estrellas se ha comparado con ver luciérnagas al lado de un faro marítimo. Demasiado cerca y demasiado poco luminosos para verlos. Pero la posibilidad de ver otros mundos, algunos quizás como la Tierra excita nuestra imaginación. Sabemos que hay un montón de planetas ahí fuera, pero de momento no hemos visto directamente ninguno, o al menos ninguno que merezca la pena, ni de tipo terrestre ni gaseoso.

Concepción artistica de una misión con sombrilla estelar con forma de flor (NASA).

Concepción artística de una misión con sombrilla estelar con forma de flor (NASA).

Por esta razón la NASA estudia proyectos que quizás algún día nos permitan ver estos planetas. Rick Lyon ha estado trabajando en posibles misiones espaciales encaminadas a conseguir esta meta desde los años ochenta. Sólo recientemente ha empezado a creer que la NASA podría lanzar una misión cazadora de planetas en el lapso de tiempo de su vida.


Lyon y otros científicos e ingenieros trabajan en el Goddard Space Flight Center en tres misiones distintas: El Extrasolar Planetary Imaging Coronagraph (EPIC), el New Worlds Observer (NWO) y la misión eXtrasolar Planet Characterization (XPC).


La posibilidad de una misión dedicada a la búsqueda de planetas es tentadora, especialmente desde que hace más de una década empezaran a detectarse planetas extrasolares por métodos indirectos. Ya hay unos 300 en la lista y el número sigue creciendo. Muchos de ellos son planetas gigantes gaseosos al estilo de nuestro Júpiter.

Cuatro planetas rocosos

octubre 6, 2008

Imagen Astronómica del Dia del 30 de septiembre de 2008

Imagen Astronómica del Día del 30 de septiembre de 2008

En esta foto pueden verse los cuatro planetas rocosos del Sistema Solar. El punto más brillante y alto en la foto es Venus, el más bajo es Marte, el que está más a la izquierda es Mercurio, y el que está entre Venus y Mercurio es… la estrella Spica.

Y el cuarto planeta ?